Les scènes de catastrophe font monter les enchères pour les négociations sur le fleuve Colorado

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LAS VEGAS – Les gestionnaires de l’eau responsables de la division de l’approvisionnement en diminution du fleuve Colorado brossent un sombre portrait. Un fleuve en criseIl a averti que les fermes et les villes de l’Ouest pourraient faire face à des pénuries sans précédent et que les anciennes règles régissant le partage de l’eau doivent être modifiées.

Les responsables de l’État et du gouvernement fédéral affirment que des années de surconsommation se heurtent à des faits saisissants Changement climatiquePousser les réservoirs du fleuve Colorado à des niveaux dangereusement bas pourrait bientôt empêcher les principaux barrages du fleuve de fournir de l’eau à des millions de personnes dans le sud-ouest.

Les autorités craignent un « apocalypse total » pour le fleuve Colorado frappé par la sécheresse

Le gouvernement fédéral a lancé un appel à sept États de l’Ouest qui dépendent de l’eau du fleuve Colorado Réduire l’utilisation 2 à 4 millions d’acres-pieds – environ un tiers du débit moyen annuel de la rivière – pour essayer d’éviter de telles conséquences désastreuses. Mais les États ont échoué jusqu’à présent Parvenir à un accord volontaire Et comment faire, le ministère de l’Intérieur pourrait imposer des coupes unilatérales dans les mois à venir.

« Sans action immédiate et décisive, les élévations des lacs Powell et Meade pourraient forcer le système à cesser ses opérations », a déclaré vendredi Tommy Beaudreau, secrétaire adjoint de l’Intérieur, lors d’une conférence des responsables du fleuve Colorado. « C’est une situation intolérable et nous ne permettrons pas que cela se produise. »

De nombreux responsables de l’eau de l’État craignent que le temps ne soit déjà compté.

Ted Cook, directeur général du projet Central Arizona, qui fournit l’eau du fleuve Colorado au centre de l’Arizona, a déclaré qu’il existe une « possibilité réelle d’un étang mort efficace » dans les deux prochaines années. Cela signifie que les barrages de Glen Canyon et Hoover – qui ont créé des réservoirs dans le lac Powell et le lac Mead – pourraient faire baisser suffisamment les niveaux d’eau pour devenir un obstacle à l’approvisionnement en eau des villes et des fermes en Arizona, en Californie et au Mexique.

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« Pendant certaines parties de l’année, nous ne pourrons peut-être pas amener d’eau dans les deux barrages des plus grands réservoirs », a déclaré Cook. « C’est à notre porte. »

Le chapeau de cow-boy occasionnel est visible dans la foule debout à l’intérieur du Caesars Palace, une crise qui menace la réunion annuelle des responsables de l’eau. Les organisateurs ont déclaré que c’était la première fois que la conférence était complète et que la menace d’une pénurie massive se profile alors que les gestionnaires de l’eau des États, les tribus et le gouvernement fédéral se réunissent pour déterminer comment réduire l’utilisation à un rythme sans précédent.

« Je peux sentir la tension et l’incertitude dans cette pièce et dans le bassin », a déclaré Kamil Kalimlim Dudan, commissaire du Bureau de sauvetage.

Le fleuve Colorado est en crise, et ça s’aggrave de jour en jour

Les négociations devraient finalement se résumer à celles des zones urbaines à croissance rapide par rapport à celles des communautés agricoles qui produisent des légumes d’hiver. Dans le monde complexe des droits d’utilisation de l’eau, les fermes ont souvent la priorité sur les villes parce qu’elles utilisent l’eau des rivières à long terme. Contrairement aux négociations passées, les gestionnaires de l’eau s’attendent maintenant à ce que les coupes affectent même les utilisateurs d’eau les plus expérimentés.

Les États du bassin supérieur du fleuve Colorado – Colorado, Nouveau-Mexique, Utah et Wyoming – sont difficiles à dire combien ils peuvent réduire car ils dépendent moins des allocations des réservoirs et plus des débits variables des rivières. Les États du bassin inférieur de la Californie, de l’Arizona et du Nevada utilisent également le plus d’eau.

« Dans le bassin supérieur, nous prenons 80 % et Mère Nature nous en donne 30 », a déclaré Gene Shawcroft, président de la Commission du fleuve Colorado de l’Utah. « Ce sont quelques-uns des défis auxquels nous sommes confrontés. »

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Le gouvernement fédéral avait fixé une date limite en août pour que les États parviennent à un accord volontaire sur les coupes, mais cette date limite est passée sans accord. Certains responsables de l’État ici blâment l’administration Biden. Ils ont déclaré que la ruée vers un accord s’était évaporée lorsqu’il est devenu clair cet été que le gouvernement fédéral n’était pas disposé à imposer des coupes unilatérales.

Maintenant, l’administration Biden a lancé un nouvel examen environnemental pour examiner la distribution du fleuve Colorado en cas de basses eaux. Les gestionnaires de l’eau espèrent avoir plus de clarté sur ce que les États peuvent fournir d’ici la fin janvier. Au cours de l’été, le gouvernement fédéral devrait définir son pouvoir d’imposer des coupes unilatérales.

« Malheureusement, c’est un an plus tard que nécessaire », a déclaré Cook dans une interview.

Dans tout l’Ouest, la sécheresse a déjà entraîné des chiffres record Puits secs en CalifornieDe vastes étendues de terres agricoles sont mises en jachère et les propriétaires fonciers doivent contrôler leur taille Arroser leurs pelouses. Cette semaine, un important fournisseur d’eau du sud de la Californie Une urgence régionale de sécheresse a été déclarée Il a également appelé les régions qui dépendent de l’eau du fleuve Colorado à réduire leurs importations.

Il y a des problèmes dans la rivière depuis de nombreuses années. Pendant la majeure partie des deux dernières décennies Sécheresse sevère Pendant des siècles dans la région, les États du bassin du fleuve Colorado ont prélevé plus d’eau du fleuve qu’il n’en produisait, drainant des réservoirs qui agissent comme des tampons pendant les périodes difficiles. Le débit annuel moyen de la rivière au cours de cette période était de 13,4 millions d’acres-pieds – les utilisateurs tirant en moyenne 15 millions d’acres-pieds par an, a déclaré James Prairie, chef du groupe de recherche et de modélisation du Bureau of Reclamation.

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En 1999, les deux plus grands réservoirs du pays, le lac Mead et le lac Powell, contenaient 47,6 millions d’acres-pieds d’eau. Cela représente une baisse d’environ 13,1 millions d’acres-pieds, soit 26 % de leur capacité. Un acre-pied est suffisant pour couvrir un acre de terre avec 326 000 gallons ou un pied d’eau.

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En juillet, les responsables fédéraux ont prédit que le niveau d’eau du lac Powell chuterait au point où la centrale hydroélectrique à l’intérieur du barrage de Glen Canyon ne pourrait plus produire d’électricité, rendant impossible la fourniture des quantités. L’eau dont dépendent les États du sud-ouest. Les gestionnaires de l’eau disent qu’une « piscine de la mort » similaire est possible sur le lac Mead d’ici deux ans.

« Ces réservoirs nous ont servi pendant 23 ans, mais nous les poussons maintenant à leurs limites », a déclaré Prairie.

Conséquences du changement climatique – un Ouest chaud et secD’où le sol absorbe le plus de ruissellement Neige de montagne Avant d’atteindre les réservoirs, le passé n’est pas un guide utile pour l’avenir de la rivière. Même les années plus enneigées voient maintenant moins de ruissellement, a-t-il déclaré.

« La performance de cette course est essentielle pour être alerte et, franchement, effrayé », a-t-il déclaré.

Les gestionnaires de l’eau disent que la plupart des coupes tomberont dans les États du sud, notamment l’Arizona et la Californie, où de vastes zones agricoles utilisent une grande partie de l’approvisionnement disponible. Les États, qui reçoivent de l’eau par le lac Mead et le barrage Hoover, courent le plus grand risque si les réservoirs tombent à des niveaux dangereux, a déclaré John Entzminger, directeur général de la Southern Nevada Water Authority.

« Si vous ne pouvez pas faire passer l’eau par le barrage Hoover, c’est un approvisionnement en eau pour 25 millions d’Américains », a-t-il déclaré.

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