Un bouclier thermique voyage dans l’espace qui pourrait faire atterrir des humains sur Mars

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Un bouclier thermique expérimental a été étiqueté lorsqu’un satellite polaire conçu pour améliorer les prévisions météorologiques a été lancé tôt jeudi. Il pourrait faire atterrir des humains sur Mars.

Les deux missions distinctes ont été lancées à bord d’une fusée United Launch Alliance Atlas V depuis le Space Launch Complex-3 de la Vandenberg Space Force Base à Lombok, en Californie.

Les deux missions devaient initialement être lancées le 1er novembre, mais ont été retardées en raison d’une panne de batterie dans l’étage supérieur de la fusée. Les ingénieurs ont peaufiné la batterie et l’ont testée pour préparer le terrain pour la nouvelle date de lancement.

La National Oceanic and Atmospheric Administration et la NASA lancent des satellites météorologiques depuis les années 1960. Le Joint Polar Satellite System-2, ou JPSS-2, est le troisième satellite de la dernière génération de satellites environnementaux en orbite polaire de la NOAA.

L’orbiteur collectera des données pour aider les scientifiques à prévoir et à se préparer aux événements météorologiques extrêmes tels que les ouragans, les blizzards et les inondations.

Le satellite peut surveiller les incendies de forêt et les volcans, mesurer l’océan et l’atmosphère et détecter la poussière et la fumée dans l’air. Il surveillera également l’ozone et la température atmosphérique, fournissant un aperçu supplémentaire de la crise climatique.

Une fois en orbite autour de la planète du pôle Nord au pôle Sud, le satellite sera renommé NOAA-21. Selon la NOAA, le satellite surveillera chaque emplacement sur Terre au moins deux fois par jour. Lorsque vous consultez la météo sur votre téléphone, celui-ci est alimenté par des données captées par satellite.

JPSS-2 rejoint deux autres satellites, le Suomi National Polar-Orbiting Partnership et NOAA-20, qui composent le Joint Polar Satellite System.

« JPSS fournit plus de deux observations quotidiennes sur les océans Atlantique et Pacifique, aidant à surveiller les systèmes météorologiques là où les ballons météorologiques ne présentent aucun avantage et seulement des bouées limitées par rapport au réseau dense de stations météorologiques terrestres », a déclaré Jordan Gerth. , météorologue et spécialiste des satellites au National Weather Service de la NOAA avant le lancement.

Une charge utile secondaire sur la fusée est la démonstration de technologie d’accélérateur gonflable de la NASA, ou LOFTID.

La mission est conçue pour tester la technologie de bouclier thermique gonflable nécessaire pour faire atterrir des missions avec équipage sur Mars et des missions robotiques plus importantes sur Vénus ou sur Titan, la lune de Saturne. LOFTID peut également être utilisé lors du retour de charges utiles lourdes sur Terre.

Envoyer des explorateurs robotiques ou des humains dans d’autres mondes avec des atmosphères peut être difficile car les aérocoques ou les boucliers thermiques actuellement utilisés dépendent de la taille du blindage de la fusée.

Mais un aeroshell gonflable peut contourner ce biais et envoyer des missions plus lourdes sur différentes planètes.

Lorsqu’un vaisseau spatial entre dans l’atmosphère d’une planète, il est frappé par des forces aérodynamiques, qui contribuent à le ralentir.

Sur Mars, où l’atmosphère n’est que de 1% aussi dense que celle de la Terre, une aide supplémentaire est nécessaire pour créer la poussée nécessaire pour faire atterrir un vaisseau spatial lentement et en toute sécurité.

C’est pourquoi les ingénieurs de la NASA pensent qu’un grand aeroshell déployable comme le LOFTID, flexible et protégé par un bouclier thermique flexible, pourrait freiner sa descente dans l’atmosphère martienne.

L’aéroshell est conçu pour créer plus de traînée dans la haute atmosphère, ce qui aide le vaisseau spatial à décélérer rapidement, tout en empêchant une chaleur extrême. La démonstration LOFTID mesure environ 20 pieds (6 mètres) de diamètre.

Le dessous de l'aeroshell gonflé peut être vu pendant les tests.

Environ 90 minutes après l’ascension de JPSS-2 et LOFITD dans l’espace, la démonstration technologique se détachera du satellite polaire une fois qu’il atteindra l’orbite et la mission incroyablement courte de LOFTID commencera.

Après gonflage, le LOFTID est réorienté par l’étage supérieur de la fusée.

Ensuite, l’aéroshell se séparerait de l’étage supérieur et tenterait de rentrer dans l’atmosphère depuis l’orbite terrestre basse, le bouclier thermique le ralentissant et le rendant utile pour la survie.

Les capteurs du LOFTID enregistreront l’expérience du bouclier thermique lors de sa descente terrifiante. Six caméras captureront une vidéo à 360 degrés de l’expérience de LOFTID, a déclaré Joe Del Corso, chef de projet LOFTID au Langley Research Center de la NASA.

À sa rentrée, LOFTID rencontrera des températures atteignant 3 000 degrés Fahrenheit et atteindra des vitesses de près de 18 000 miles par heure. Ce sera le test ultime pour les matériaux utilisés pour fabriquer la structure gonflable, qui comprend un tissu en céramique tissé appelé carbure de silicium.

On s’attend à ce qu’il éclabousse à environ 500 miles au large des côtes d’Hawaï, où une équipe effectuera une récupération d’aéroshell.

Actuellement, la NASA peut atterrir une tonne métrique (2 205 livres) à la surface de Mars. Le Perseverance Rover de la taille d’une voiture. Mais quelque chose comme LOFTID pourrait atterrir sur Mars avec 20 à 40 tonnes métriques (44 092 à 88 184 livres), a déclaré Del Corso.

Les résultats de la démonstration de Jupiter pourraient déterminer la technologie d’entrée, d’atterrissage et d’atterrissage qui fournirait un jour des équipages humains à la surface de Mars.

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